為何F-35B飛往日本需不停加油?

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在近期,一支陸戰隊F-35B中隊從美國亞利桑那州飛往日本岩國基地的佈署行動,在美國防部內引發了一次針對架匿蹤戰機在飛行過程中需要加幾次油的秘密辯論。

 

F-35B共花了7天從猶馬陸戰隊航空站(MCAS Yuma)飛往日本岩國陸戰隊航空站(MCAS Iwakuni),但普通的商用客機飛這趟旅程卻花不到24小時,而在本次飛行過程中,包含了很多讓本次飛行成為一次7日飛行的原因,從天氣、地形到飛行員疲勞等都有可能。但在這趟飛行中,美國空軍的保守加油模式需要陸戰隊戰機在加油機伴飛累計達250次,然而,陸戰航空隊司令表示這個數字對於有效率的跨洋飛行來說太高了。

 

據陸戰航空隊司令戴維斯(Davis)上將表示,F-35B的航程比F/A-18大黃蜂加掛副油箱還長,但為何需要這麼密集的與加油機伴飛?因為事實上並不需要,且這些戰機在半空中受油的次數比正常還多一倍。主因在於,戴維斯上將認為對F-35的加油模式太保守,雖然陸戰隊也擁有自己的KC-130空中加油機,但只有空軍的空中加油機能支援跨洋加油任務,因此在跨洋飛行中要如何進行空中加油仍然是空軍制定的規定。

 

空中加油常常是後勤被忽略的一塊拼圖,卻是在全世界作戰極為重要的後勤因素。戰機是一種耗油量極大的航空器,而F-35也不例外,據空軍發言人凱門斯(Chirs Kams)上校表示,在1月18至25日的F-35B移防至岩國基地之佈署任務中,共計有9架空中加油機曾與10架F-35B伴飛,並在超過250次空中加油中輸送了共766000磅的燃料,也就是替每架F-35B加油達25次。

 

對於空軍F-35整合辦公室主任派勒斯(Scott Pleus)准將而言,陸戰隊的F-35B需要在前往岩國的飛行過程中加這麼多次油並不讓他感到意外,因為空軍在擬定加油計畫時是以最壞的情況做打算,若飛機在過程中突然出現任何意外而無法加油,不論是天氣或機械故障造成,保守的計畫可以確保飛機有足夠的燃料抵達最近的機場降落。

 

為了以防萬一且模擬受油管故障的情況,F-35B在跨洋飛行中大部分都將受油管展開在外。因F-35B的受油管在整趟飛行過程中都是展開的狀態,將大幅增加飛行的阻力,令速度降低。

 

儘管派勒斯不否認F-35B在飛行過程中的加油計畫極度保守,但這種保守卻是攸關生死的重要因素,在傳統上,空軍在跨洋飛行時每30至40分鐘就會替飛機加油一次,而F-35B內載的燃料只有約5000磅,比F-35A少,因此也需要更頻繁地進行空中加油,基於上述原因,派勒斯反駁戴維斯對於保守空中加油計畫的批評,且延長加油間隔時間就是增加飛行員在跨海飛行的風險。

 

不過,如果今天是在作戰情況中,空軍就會用不同的計算方式,例如在6小時任務中,飛行員可能只會加到2至3次油料,因為加油機在作戰環境下非常脆弱而必須減少伴飛時間。

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